Todos pensaram que Maddie estava morta, mas finalmente sei a verdade

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Leia a primeira parte aqui


Acordei sentindo-me impuro dos sonhos da noite anterior e comecei a tomar um longo banho quente imediatamente após me levantar. Este acordo, este voto de sigilo que Maddie me fez levar com ela, tinha tons medonhos, embora as especificações do que estávamos escondendo me iludissem. Suponho que tive meus palpites, mas não ousei articulá-los.

Havia outra coisa que ela disse, algo que eu havia assumido o tempo todo, embora também não ousasse articular essa ideia: era a maneira como Maddie dizia "mamãe e papai". Não "seu mãe e pai ”em palavra ou tom. Tanto quanto eu estava preocupado, isso resolveu.

Maddie era minha irmã. Eu não era filho único, tinha uma irmã.

No momento, parei de esfregar o braço, como vinha fazendo continuamente enquanto esses pensamentos passavam por minha mente. Minha pele estava ficando vermelha, brilhante. Eu deixei cair a bucha no chão de ladrilhos.

Eu tinha uma irmã de quem não tinha memória até alguns dias atrás. Eu tinha uma irmã que amava muito quando era pequena, que tinha um interesse muito especial por mim. Eu tinha uma irmã que não via há décadas. Eu tinha uma irmã minha mãe e, presumivelmente, meu pai rejeitou e rejeitou.

Por quê? Pelo amor de Deus, o que estava acontecendo aqui? Como eu a esqueci tão completamente? Essas perguntas giravam em minha mente junto com aquelas muito perturbadoras para serem feitas, mesmo dentro da minha própria cabeça, um vórtice de confusão, medo e vergonha sem uma fonte definida. O inferno de tudo era este: como eu poderia ter certeza de que essas memórias eram reais?

Então pensei: eu poderia ter certeza de que essas memórias eram reais, ou pelo menos pensei que poderia. Se houvesse um Madison Benson, ou uma Madeline Benson, ou qualquer maldita garota Benson que já viveu nesta cidade, haveria algum tipo de evidência disso!

Durante o resto da manhã, estive em agulhas esperando a abertura da biblioteca. Infelizmente, eu procurei online por qualquer evidência de sua existência, sem sucesso. Sem surpresa, havia vários Maddie Bensons, Madeline Bensons, Madison Bensons, Margaret Bensons, e outros para escolher, mas nenhum que eu pudesse ligar concretamente a mim ou a esta cidade. Frustrante.

Frustrante, mas não totalmente inesperado. Quando conheci Maddie e morávamos aqui, bem, era uma época diferente. A internet ainda não havia conquistado a Terra e todos os seus povos. Felizmente, não estava contando com isso. Eu estava confiante de que a biblioteca teria o que eu precisava. Se alguma vez fosse abrir.

Eu matei o tempo verificando meu e-mail. Lisa, é claro, já havia respondido ao meu e-mail da noite anterior. Ela achou minha pintura "linda, absolutamente de tirar o fôlego, seu melhor trabalho até agora, um triunfo absoluto e assim por diante" Na verdade, ela disse "e assim por diante". Se havia algo em Lisa Kandinsky que eu realmente admirava, era o quão deliberadamente transparente ela era sobre bajulação, elogios e bate-papos de todos os tipos. Não que ela fosse falsa, agora eu sabia disso. Ela não teve medo de me dizer quando o que eu mostrei a ela era uma merda. Sempre me ajudou a admitir esse fato para mim mesmo.

Enquanto se aguarda a aprovação de nossos benfeitores, que ela me garantiu que teríamos, eu estava sob instruções para enviar a pintura para ela usando um dos tubos de correio pré-endereçados. Isso foi muito bom e, em algum nível, fiquei satisfeito em ouvir isso, mas minha mente estava em outro lugar. Fechei meu laptop e procurei outras maneiras de reduzir o tempo.

Algum tempo interminável depois, a hora finalmente chegou e eu estava fora da porta. Eu não conseguia me lembrar de ter ficado tão animado para ir para a biblioteca, e ri de como eu era um nerd enquanto colocava minha chave na ignição. Meu vizinho estava em seu quintal, novamente careca e vestido com uma regata. Eu poderia dizer que ele estava se perguntando do que eu poderia estar rindo de mim mesma no meu carro, mas eu não me importei muito.

Simplificando, a biblioteca era um beco sem saída. Passei um tempo embaraçoso procurando a sala de leitura de microfichas antes de perceber que o formato estava obsoleto há décadas. Suponho que seja exatamente o tipo de coisa que você vê nos filmes, então foi a primeira coisa que pensei em fazer. Os arquivos do jornal estavam disponíveis no computador, e eu perdi algumas horas estudando-os.

A única coisa que aprendi de interesse remoto foi que o arquivo do jornal local estava lamentavelmente incompleto. Rapidamente notei grandes lacunas de tempo perdido, provavelmente perdidas quando os arquivos realmente estavam em microfichas, roubados por vândalos, talvez. Quem sabe?

Desanimado, eu estava perto de desistir completamente e estava apenas andando para cima e para baixo nas fileiras, fingindo interesse nos livros nas prateleiras e considerando meu próximo movimento. Achei que poderia solicitar uma cópia de sua certidão de nascimento se ela fosse irmã, mas achei que deveria A. Fornecer seu nome verdadeiro e B. Fornecer prova de minha relação com ela. Eu não poderia fazer nada.

Por acaso, me deparei com uma opção que não havia considerado: Anuários! A biblioteca tinha décadas deles da escola secundária local. Eu não fazia ideia de que as bibliotecas mantinham os anuários arquivados, mas, evidentemente, eles tinham, direto na seção de referência. Peguei todos os anuários em que pensei que ela pudesse ter aparecido e levei-os até a mesa vazia mais próxima.

Eu estava razoavelmente confiante de que Maddie estava em algum lugar perto dos quatorze anos nas minhas memórias, certamente mais velha do que doze e definitivamente não tão velha quanto dezoito. Só para ficar seguro, peguei os volumes que presumiam que ela tinha entre dez e vinte anos. Uma gama generosa para trabalhar.

Eu estava provavelmente na metade do volume que presumia que ela tinha quatorze anos, digitalizando foto por foto para encontrar uma que se parecesse com as minhas memórias de Maddie antes de dar um tapa na minha testa de forma audível o suficiente para pegar olhares de esguelha de outros clientes da biblioteca. Os anuários tinham índices. Eu teria sido um detetive verdadeiramente terrível.

Voltei para o final do livro e fiz outra descoberta frustrante: metade do índice tinha sumido, incluindo previsivelmente a seção B. Eu teria murmurado palavrões ou batido meu punho na mesa, mas eu já estava dolorosamente ciente dos olhos ainda em mim. Outra verificação rápida do livro confirmou outra suspeita: várias páginas estavam faltando.

Não pode ter sido uma coincidência. Talvez um vândalo nostálgico tivesse roubado uma página do anuário, mas quem teria roubado as páginas do índice? Não fazia sentido algum, ou pelo menos nenhum sentido que eu pudesse ver. Se alguém não estava tentando esconder a existência de Maddie, então o que eles estavam fazendo?

Verifiquei os anuários anterior e seguinte. O ano seguinte foi completo, o que não foi nenhuma surpresa para mim. Esse foi o ano em que nos mudamos, é claro. Maddie não teria continuado a ir à escola aqui depois que saímos. O anuário anterior estava sem seu índice inteiro e quase o joguei de lado, mas por algum impulso, eu o folheei.

Não havia páginas faltando que eu pudesse encontrar, mas havia vandalismo da mesma forma. Na página setenta e seis, terceira linha para baixo e dois para a esquerda, alguém rabiscou a foto até o esquecimento com um marcador mágico. Um vazio preto recortado foi tudo o que restou. Fiquei olhando para essa censura improvisada por um bom tempo, ponderando seu possível significado.

Isso não poderia ser uma coincidência. Não pode ser. Maddie não era uma amiga imaginária que uma criança criou para lutar contra a solidão. Ela era uma pessoa real e por algum motivo, alguém estava tentando apagar qualquer evidência de que ela existiu. O que aconteceu todos esses anos na escuridão quente e empoeirada? O que aconteceu com maddie?

Foi tudo tão frustrante que pude sentir as lágrimas nos meus olhos. Depois de tudo isso, eu não estava mais perto de responder a nenhuma dessas perguntas. A única coisa da qual eu tinha certeza era que alguém estava escondendo algo. Deixando os livros sobre a mesa, me afastei para limpar minha cabeça e usar o banheiro.

Quando voltei, só minha bexiga estava melhor e resolvi desistir da busca por um tempo. Ao juntar os livros, percebi outra coisa: as páginas de autógrafos estavam preenchidas. Então, esses anuários foram doados por ex-alunos.

Já tendo perdido as esperanças, folheei os autógrafos sem esperar encontrar nada de interesse. Mas eu fiz. Entre todos os votos de bons verões e gratidão por amizades, havia uma mensagem sem assinatura que parecia nitidamente menos envelhecida do que as outras. Fiquei olhando para ele pelo que devem ter sido minutos sólidos, enquanto um conflito irrompeu em minha cabeça de aceitação impossível e negação obstinada. A aceitação venceu. Esta foi uma mensagem de Maddie, dirigida a mim. O que era impossível. Mas é verdade.

A mensagem funcionou da seguinte forma:

Eu sei que já estamos separados há muito tempo, mas seja paciente. Te vejo em breve guri.

Eu me joguei no meu trabalho depois disso. Nos dias seguintes, passei minhas horas de vigília pintando e planejando pinturas. Em dias de sol, embarquei em novas expedições de reconhecimento e não sentia medo; em todos os outros dias, ficava enclausurada em meu ateliê, trabalhando até que minhas mãos não agüentassem mais uma escova. Se eu tivesse sonhos, não me lembrava deles.

O único elemento positivo dessa estranha viagem foi meu trabalho. Embora eu ainda não tivesse a intenção de fazer a transição para uma carreira de paisagista, senti que estava produzindo aqui alguns dos melhores trabalhos da minha vida. Talvez pareça pretensioso dizer isso, mas não me importo. Eu nunca fui de falsa modéstia mais do que fui de orgulho imerecido.

Essas imagens que criei de cenas pastorais estavam vivas com cor e movimento, vida e morte na estação da flutuação. As antigas estruturas rústicas não eram monumentos da decadência rural, eram estruturas em processo de recuperação pela natureza. As emoções geradas foram de alegria, mesmo na tristeza.

Esqueci até de me sentir solitário no meu isolamento. Achei que sentiria falta da cidade, da luz e do barulho, da atividade constante. De jeito nenhum. Minhas interações limitadas com o mundo fora do meu estúdio foram, se alguma coisa, uma distração indesejada.

As pessoas aqui eram amigáveis, embora distantes. Eu esperei isso. Eles não eram hostis, pelo menos. Não fui tratado como um intruso, mais como uma curiosidade. A notícia se espalhou rapidamente sobre meus esforços artísticos, como mencionei antes, e quase todos tinham perguntas para mim. Rapidamente fiquei sem cartões de visita, embora esperasse que gerassem poucas vendas. Não era o que eu classificaria como uma comunidade de compra de arte. No lado positivo, recebi várias pistas e algumas delas até deram certo.

Lisa continuou a ser meu único canal para o mundo exterior e, claro, conversávamos quase que exclusivamente sobre negócios. Ela me garantiu que nossos benfeitores ficaram muito satisfeitos com as pinturas que receberam e estavam positivamente entusiasmados para ver o que eu lhes enviaria em seguida. Acabei perdendo o medo da rejeição que normalmente se escondia sob a superfície dos meus pensamentos quando chegava esse momento.

É provavelmente por isso que me atingiu tanto quando uma de minhas pinturas finalmente foi rejeitada. Eu estava chegando à minha segunda semana inteira de atividades furiosas quando isso aconteceu. Eu mal comia, dormia apenas quando o cansaço tomou conta de mim, e tenho certeza de que contribuiu para o objeto de sua reclamação.

Eu estava na metade da primeira camada de outra pintura quando meu laptop tocou uma ligação de Lisa. Eu fiz uma careta, mas apenas porque me ressenti da interrupção. Eu pausei Metric no meio de Satellite Mind e cliquei no ícone para aceitar sua chamada.

O rosto de Lisa apareceu com nuvens de tempestade quase visíveis pairando sobre seu penteado prateado imaculado.

"Lisa, como você está?" Eu disse, um pouco animadamente, como se eu fosse cego para seu humor claramente ruim.

“Bem, John”, ela respondeu, “eu não sou muito boa, na verdade. Veja, acabei de falar ao telefone com nossos benfeitores mais generosos, e eles me incomodaram com seu artigo mais recente. Você se importaria de me explicar as mudanças que você fez a partir da prova que você me enviou? ”

Fiquei pasmo e procurei em minha memória a última pintura que enviei a ela. Era outra pintura de celeiro com folhas de outono girando ao vento e grandes e velhos carvalhos balançando em primeiro plano, meio que emoldurando o trabalho. Não fiz nenhuma alteração após a prova, quase nunca fiz.

“Lisa, vou ter que alegar ignorância aqui. O que muda?"

"Alegar ignorância?" Lisa zombou. Eu não me lembrava de tê-la irritado assim. “Você está me dizendo que não se lembra de ter adicionado aquela merda à pintura? Você vai sentar aí e me dizer que não foi uma brincadeira infantil que você pregou? John, sou seu agente e gerente há quase dez anos, e acho que posso diferenciar o seu trabalho daquele de algum funcionário descontente dos correios, então não se faça de bobo comigo! ”

Agora eu estava começando a sentir minha própria raiva crescendo junto com a confusão e disse a ela: “Lisa, eu não estou brincando com você! Eu disse que não mudei aquela maldita pintura e mantenho isso. Eu realmente não sei do que você está falando. Eu sou um artista profissional, não sou… Ashton Kutcher ou algo assim, não estou punindo você ou qualquer pessoa. Eu absolutamente não mudei aquela pintura. ”

Lisa suspirou e disse: “Tudo bem, John. Me dê um segundo, vou te mostrar a foto que eles me enviaram. ”

Fiquei sentado em silêncio enquanto ela redigia o e-mail esperando o sapato estranho cair. A raiva diminuiu rapidamente, como sempre acontecia comigo, e a confusão reinou mais uma vez. Em alguns momentos, recebi uma notificação de seu e-mail. Não havia mensagem, é claro, apenas um anexo. Eu abri.

A cor sumiu do meu rosto enquanto eu olhava para a imagem na tela. Exibido ali estava inegavelmente meu trabalho, inegavelmente o quadro que enviei alguns dias atrás. Inegavelmente, a adição foi minha. Parados no meio do caminho entre as árvores e o celeiro estavam duas figuras, um menino e uma menina. Eu e Maddie. Maddie parecia estar rindo. Eu estava segurando um gato morto, a cabeça afundada. No chão estava a pedra ensanguentada usada como arma do crime. Nós dois estávamos manchados com o sangue do animal.

"John, você está aí?" Lisa perguntou, interrompendo minha fuga. Não tenho certeza de quanto tempo fiquei olhando para a imagem.

“Sim, Lisa, estou aqui,” eu disse a ela. “Eu sinto muito, eu realmente sinto. Esse é definitivamente o meu trabalho, mas juro para você, não me lembro de ter adicionado isso ... aquilo. É doentio."

Lisa suspirou novamente, embora desta vez fosse uma espécie de suspiro simpático. Sua raiva também estava diminuindo. - Você tem trabalhado muito, Johnny. Ninguém esperava que você fizesse todas essas pinturas no primeiro mês, sabe. ”

"Sim, eu sei", eu disse a ela, passando os dedos pelo meu cabelo.

“Faça uma pausa, certo? Você não parece muito bem, Johnny. Você precisa dormir um pouco, colocar alguma comida de verdade em você. Talvez encontre um brinquedo de menino, hein? Uma pequena aventura? "

Eu ri, e soou apenas um pouco forçado. “Claro, Lis. Ouça, eu realmente sinto muito por isso. Espero que não estejam muito bravos. ”

“Ah, esqueça isso”, disse ela, “vou acalmar as coisas com os benfeitores. Esse é o meu trabalho, é no que eu sou bom, sabe? Agora, você vai fazer o que eu peço? ”

“Sim,” eu disse a ela, “Todos exceto a parte do brinquedo do menino. Esses garotos do campo ... não fazem o meu tipo, sabe? Prefiro um homem com mãos calejadas e cabelo que nunca viu um Super-Cuts. ”

Lisa riu e eu sabia que as coisas estavam bem, pelo menos impedindo mais "pegadinhas".

“Tudo bem, Johnny. Eu falo com você em breve."

Eu me despedi e fechei o Skype, desejando que meus próprios medos fossem tão amenizados quanto os dela. Aquela imagem terrível, duas crianças se divertindo com a morte de um animal, não era apenas uma imagem sangrenta. Era outra memória. Essa foi a parte que eu achei verdadeiramente revoltante. Aconteceu. Eu fiz isso. Eu matei aquele gato. Aquele pobre animal.

Um pensamento me ocorreu e corri para a pilha de pinturas acabadas. Eu tinha completado alguns nos últimos dias de atividades furiosas que ainda não haviam sido submetidas à aprovação. Quando eu vi o que tinha feito, rasguei todos eles em pedaços. Todos os três foram desfigurados com uma memória.

O primeiro era de um campo recém-arado protegido por um manto de estrelas em chamas, uma imagem de paz, tranquilidade e ordem. Todos os três foram destruídos pela inclusão de duas figuras sombrias cavando uma cova rasa. O felino espancado estava deitado como um patinho na terra a seus pés.

O segundo me enojou. Era uma imagem da própria matança, cometida dentro do próprio celeiro. A imagem original focalizava as partículas de poeira nos feixes de luz que se filtravam pelas ripas de madeira. Eu poderia me lembrar das horas que passei interpretando essa dança delicada, tão parecida com uma tempestade de neve capturada no microcosmo. Não conseguia me lembrar da imagem de violência apresentada em detalhes grotescos. Eu não conseguia me lembrar de ter feito Maddie prendendo o gato no chão, o padrão complexo em seu pelo destacado nos mesmos feixes de luz. Não conseguia me lembrar de ter me rendido a esmagar seu minúsculo crânio com uma pedra. Mas, tendo visto, pude me lembrar da própria ação. Eu encarei minhas mãos e sabia que ia vomitar.

Vários minutos foram passados ​​curvados sobre o vaso sanitário e esvaziando o pouco que eu tinha no estômago para expulsar, seguido por vômitos secos e soluços miseráveis. Como eu poderia fazer algo assim? Como pude fazer algo tão ... tão horrível? Tão hediondo? Eu preferia morrer a machucar outro ser vivo, então como isso explica a alegria, a folia em minha expressão? Deus!

Finalmente a curiosidade mórbida venceu minha vergonha e repulsa. Eu tinha que ver o que a pintura final revelava. O que mais isso poderia revelar? Que novo horror? Eu queria não saber.

Não era, por misericórdia, outra imagem violenta, embora isso mitigasse pouco do horror que evocava. A imagem final, da qual inicialmente senti grande orgulho, retratava um caminho de floresta serpenteando por grama alta, balançando suavemente com a brisa. A luz brincou sobre as folhas que caíam, e uma coruja adormecida pode ser vista aninhando-se no oco de uma árvore. Foi um verdadeiro milagre eu ter tirado a foto antes de acordá-la. Momentos depois, ela saltou de seu esconderijo e saiu voando, indignada com a minha intrusão.

Maddie e eu estávamos nesta pintura também, nós duas marchando pelo caminho em direção a um destino desconhecido. Maddie assumiu a liderança, olhando para mim com um sorriso deslumbrante, braços abertos e gesticulando para frente. Seus olhos brilhavam e cada linha de seu corpo falava de seu entusiasmo e antecipação palpável.

Eu não compartilhei sua emoção. Eu parecia doente de medo, o mesmo tipo de pavor que sentia agora. Misturado a essa apreensão, no entanto, havia um tipo sombrio de antecipação minha. Fiquei quase orgulhoso da maneira como expressei essa complexa mistura de emoções. Nas minhas costas, segurei um objeto que brilhava como um heliógrafo à luz filtrada. Era uma faca.

Isso não foi tudo. Essa não foi a pior parte. O pior é que não estávamos sozinhos. Entre nós estava outra criança, ainda mais jovem do que eu. Sua expressão era meramente de interesse e de excitação vicária. Ele não sabia. Ele não tinha ideia.

Íamos matar aquela criança.

Naquela noite, depois de finalmente cair em um sono profundo, tive um sonho final. Eu estava de volta ao celeiro, a escuridão quente e empoeirada. A luz estava fraca, quase inexistente. O sol estava se pondo e, quando finalmente mergulhasse abaixo da linha das árvores, eu estaria imerso na escuridão total.

Eu estava sozinho. Eu estava encharcado. Eu estava apavorado. Algo terrível aconteceu. Não tenho certeza do que era, só que precisava escapar. Se eu pudesse sair deste celeiro, poderia correr para a casa da mamãe e do papai. Eles saberiam o que fazer.

Não havia saída. Minha jovem mente estalou com a estática do pânico incontrolável. O celeiro era um labirinto e eu era o experimento, o rato que deveria resolver o labirinto ou morrer. As paredes do labirinto eram feitas do casco enferrujado de máquinas mortas e arame farpado. Era o labirinto de Maddie. Ela me mostrou o labirinto, eu já havia percorrido seus corredores dezenas de vezes, mas sempre com ela para me conduzir. Maddie não estava comigo. Maddie era o monstro no centro. Maddie era o Minotauro.

Ela me contou essa história uma vez, quando Maddie era minha irmã e minha amiga, antes de se tornar o monstro. Ela me contou sobre o velho rei mau que selou o monstro de onde ele não poderia escapar e sobre o herói corajoso que resolveu o labirinto e matou a fera. O herói se tornou o rei no final.

Às vezes, ela contava a história de maneira diferente. Às vezes, o Minotauro era o herói, e o herói era o monstro. Ele foi um assassino que invadiu o labirinto que era a casa do Minotauro e o matou indefeso enquanto dormia. Nesta versão do conto, o rei mau e sua velha rainha eram a mãe e o pai do Minotauro. Maddie sempre ficava triste quando ela falava dessa maneira.

O sol estava baixando. A escuridão estava chegando. O Minotauro estava chegando. Eu podia ouvi-lo atrás de mim, ouvir seus gritos bestiais, ouvir seus cascos fendidos chutando o chão empoeirado. Eu tive que escapar do labirinto antes que ele pudesse me pegar, e o labirinto era sua casa. Sabia o caminho.

Subindo e descendo, passando e, aos poucos, naveguei pelas terríveis voltas e mais voltas. Mais de uma vez, as pontas afiadas me pegaram, rasgaram minhas roupas e morderam minha carne. Eu não conseguia gritar. O Minotauro iria me ouvir.

Nada parecia familiar na escuridão crescente. As formas cresceram e pairaram sobre mim, como se também estivessem tentando impedir minha fuga. O labirinto parecia interminável, embora uma pequena parte de mim soubesse que não poderia ser assim. Era apenas um velho celeiro empoeirado cheio de lixo, não era?

Eu era jovem o suficiente para saber que as coisas eram diferentes na escuridão, a escuridão tinha um poder sobre os meninos. O armário cheio de brinquedos tornou-se um refúgio para as criaturas da noite, criaturas que esperariam o pé de um menino pendurar na beira da cama e atacar. Sempre suspeitei que esses monstros eram reais, não importa o que meus pais me disseram, e agora eu sabia.

"Johnny, pare!" O Minotauro chorou. Eu não sabia de onde, só sabia que estava perto demais. Eu não respondi, não fiz nenhum som. Eu só tentei mais desesperadamente escapar de suas armadilhas e armadilhas, ignorando a mordida de máquinas afiadas enquanto elas mordiam minha carne tenra.

“Fale comigo, Johnny! Eu não quero que você se machuque! Está bem! Diga-me onde você está e conversaremos, ok garoto? "

Mentiras. O monstro estava tentando me enganar, só isso. Eu estava fugindo e ele estava tentando me atrair para suas garras terríveis. Achei que pudesse ver uma linha de luz na escuridão. Foi a porta? Eu me arrastei na escuridão, tentando desesperadamente encontrar um ponto de referência familiar.

BATIDA! Algo caiu na escuridão atrás de mim, perto o suficiente para que eu pudesse sentir o chão tremer com o impacto. Não pude evitar dessa vez, gritei. O monstro me ouviu.

“Johnny! Fique aí, ok! Deixe-me explicar!" O monstro chamou. Deus, estava perto. Mas a linha de luz também! Só essa linha estava desaparecendo, e rápido.

Cortes e arranhões por todo o meu corpo cantavam de dor, e a umidade estava ficando pegajosa. A poeira agarrou-se a mim e fez cócegas na minha garganta e nos seios da face. Eu tinha que sair agora, ou ficaria presa lá com o monstro para sempre. Eu podia ver um feixe de luz brilhante brilhando na escuridão. Não era o sol poente. O monstro tinha uma lanterna. Se a viga caiu sobre mim eu estava acabado.

Tateei cegamente à frente, sentindo a massa fria do que pensei ser o trator enferrujado que bloqueava a porta e minha fuga. Eu sabia pelas minhas muitas expedições à luz do dia com Maddie que havia muitas reviravoltas inteligentes entre mim e a liberdade, mas não havia tempo. O feixe tocou perigosamente perto da minha posição. Eu teria que rastejar por baixo.

Caindo no chão, tive que sufocar outro espirro da poeira que se levantou com o meu impacto. Graças a Deus eu era pequeno o suficiente para me arrastar por baixo, embora temesse esse ato quase tanto quanto o terrível Minotauro que me perseguia. Muitas vezes assustamos os ratos de baixo dessas máquinas, criaturas nojentas que sibilavam e nos fuzilavam com os olhos redondos e sem alma, indignados com a intrusão. Às vezes eu tinha pesadelos com seus dentes amarelos irregulares.

“Johnny! Não vá! ” A besta gritou, desespero em sua voz. "Por favor, Johnny, podemos conversar sobre isso!"

Eu não escutei. Fui debaixo do trator, e não importa as criaturas que podem objetar à minha presença. Ela parecia perto o suficiente para ser tocada. Quase lá. Quase…

"Aí está você!" A besta gritou, e eu pude dizer pela luz que iluminou o trem de pouso decadente do trator que minha fuga havia sido frustrada.

Uma mão agarrou meu pé e eu gritei. Criaturas pequenas e agora insignificantes escapuliram na escuridão, guinchando sua indignação e não oferecendo nenhuma piedade por minha própria desgraça. Com o pouco espaço que eu tinha, lutei fortemente contra as garras do grande e terrível Minotauro.

Eu não era um herói enviado para matar a besta, nem um assassino determinado a matar a criatura lamentável que jazia indefesa. Eu era apenas uma criança, apenas uma criança assustada cujo único amigo era sua irmã. Sua irmã que ele amava tanto. Sua irmã ele temia. Tinha acabado. Por toda parte.

E então meu sapato escorregou do pé. Eu não conseguia contar o número de vezes que Maddie ou mamãe e papai me avisariam dos perigos do meu show perpetuamente desamarrado, mas desta vez salvou minha vida. Abandonei o prêmio para o Minotauro e rastejei para o ar livre.

“JOHNNY! PARE!" O Minotauro gritou, mas eu não dei ouvidos. Eu irrompi pela porta para a luz minguante.

Antes de correr gritando para casa, olhei para mim mesmo. A umidade que me cobria estava bronzeada com poeira, mas eu sabia o que era. Foi sangue. Não é o meu sangue, mas o sangue de menino mesmo assim. Quando me recusei a fazer o que Maddie pediu, ela pegou a faca e fez sozinha. Ela agarrou aquele garoto gritando pelo cabelo e cortou sua garganta com uma faca de açougueiro. E ela ria, e ria, e ria. Ela bebeu o sangue daquele menino e riu.

Corri gritando noite adentro.

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